Gladys West: La mujer detrás del GPS que pocos conocen

(A Todo Momento) — Gladys West fue una las mujeres que trabajó en el desarrollo de las operaciones matemáticas detrás del GPS, sin embargo hasta el momento son pocos quienes conocen su historia, principalmente por ser una mujer de piel negra. BBC

West nació en 1930 en el condado de Dinwiddie, Virginia.

Muchas de las familias alquilaban tierras y luego les daban a los dueños una parte de lo que cosechaban.Su familia tenía una pequeña granja, y ella tenía que trabajar en el campo con ellos.”Era un poco lo contrario de lo que tenía en mente”, asegura.

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West tenía otras ambiciones: no quería quedarse allí recogiendo tabaco, maíz o algodón como sus vecinos. Tampoco quería trabajar en una fábrica cercana, machacando las hojas de tabaco para confeccionar cigarrillos o preparar tabaco para pipas.

“Al principio pensé que tenía que ir a la ciudad”, dice, recordando que creía que eso la ayudaría a abandonar ese trabajo. “Pero después, cuando fui accediendo a más educación, obtuve calificaciones más altas y aprendí que la educación era lo que me ayudaría a salir de allí.

Cuando West comenzó su carrera en el Naval Surface Warfare Center, un centro de investigación de la marina en Virginia, Estados Unidos, en 1956, en ese lugar solo había otra mujer negra y dos hombres negros más.

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En su escuela, a los alumnos que obtenían las mejores notas les ofrecían una beca para la universidad local. Su familia “no tenía mucha plata”, y West sabía que ésta era su su gran oportunidad.

West se decidió por matemáticas, una materia que en su universidad cursaban más hombres que mujeres. “Te sentías un poco diferente. No encajabas como lo harías en la economía del hogar”.

West también enseñó por un par de años, pero se le abrieron oportunidades en otras partes y así fue como se fue a trabajar en la base naval de Dahlgreen.

Allí, West recopilaba y procesaba información de satélites, y la usaba para determinar su posición exacta. Fue esta información la que contribuyó a desarrollar el GPS.

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Después trabajaba con los programadores en las funciones que las computadoras necesitaban desarrollar. “Los operadores nos llamaban para decirnos que nuestro programa estaba andando y que podíamos acercarnos a verlo”.

“Entonces bajábamos y mirábamos cómo funcionaba aquella computadora enorme. Y ahí obteníamos resultados”.

Al mismo tiempo que West trabajaba como matemática, el movimiento por los derechos civiles en EE.UU. ganaba fuerza. Figuras como Martin Luther King y Malcom X, denunciaban el racismo en todo el país.

Una resolución conjunta pasada en febrero elogió a West “por su innovadora carrera en matemáticas y por su contribución vital a la tecnología moderna”.

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En un mensaje sobre el Mes de la Historia Negra escrito en 2017, el capitán Godfrey Weekes, entonces comandante en Dahlgren, dijo que West había jugado un “rol fundamental” en el desarrollo del GPS.

“Cuando Gladys West inició su carrera como matemática en Dahlgren en 1956, probablemente no tenía idea de que su trabajo tendría un impacto en el mundo por varias décadas”.

En cuanto a si fue un modelo a seguir para otras mujeres, West cree que puso su grano de arena.

BBC

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